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Vistas del valle del Himalaya desde el campamento base del glaciar Yala, Nepal. Joseph Shea

Cambio Climático Estamos derritiendo los grandes glaciares de Asia y es por culpa del cambio climático

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En las zonas de alta montaña de Asia, los glaciares están perdiendo masa y retrocediendo debido al aumento de las temperaturas. Según un nuevo estudio, el hielo se está calentando a tasas más altas que el promedio mundial.

Ciencias

Permanecer por debajo de 1,5 ºC de calentamiento global es uno de los objetivos propuestos por el Acuerdo de París y que 195 países acordaron considerar como límite para finales de siglo.

Un estudio, liderado por la Universidad de Utrecht (Holanda), sugiere que hasta 65% de la masa de los glaciares de alta montaña de Asia podría perderse bajo un escenario de altas tasas continuas de producción de gases de efecto invernadero. El continente se enfrentaría así a pérdidas masivas de hielo con graves consecuencias para el abastecimiento de agua potable, tierras de cultivo y presas hidroeléctricas.

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“En las regiones donde el agua de fusión de los glaciares es parte fundamental del caudal de los ríos, el retroceso de los glaciares puede convertirse en un problema. La reducción de la descarga del río puede dar lugar a problemas relacionados con la producción de alimentos y la energía, que pueden tener todo tipo de consecuencias negativas en cascada”, enfatiza Philip Kraaijenbrink, científico de la Universidad de Utrecht y autor principal de la investigación que publica la revista Nature.

Aunque se haga algo para evitarlo, los científicos pronostican que se perderá cerca del 35% de la masa de glaciares en 2100

Para evaluar los impactos del nuevo límite climático en estas masas de hielo, los expertos utilizaron múltiples fuentes de datos de precipitación y temperatura del clima actual. Asimismo, se basaron en datos de satélite, proyecciones de modelos climáticos para cambios en precipitaciones y temperaturas hasta 2100, y también usaron los resultados de trabajos de campo propios realizados en Nepal con vehículos aéreos no tripulados.

Las conclusiones difieren según el escenario climático que se prevea. Incluso para el escenario “ideal” de no superar la subida de 1,5 ºC, los científicos pronostican que se perderá alrededor del 35% de la masa de glaciares en 2100. Con incrementos de temperatura proyectados en alrededor de 3,5 ºC, 4 ºC y 6 ºC, se producirían pérdidas masivas de aproximadamente el 49%, 51% y 65%, respectivamente.

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“Es difícil determinar cuáles son los efectos de esta pérdida de hielo en el clima del planeta, ya que tendrá muchas repercusiones. Para examinar esto, se requeriría un extenso estudio de impacto que explique los procesos físicos y sociales usando datos de muchas fuentes, incluyendo nuestros resultados”, añade el experto.

Agua fundamental para abastecer a la población

Los glaciares de alta montaña en Asia desempeñan un papel esencial en el suministro de agua a miles de millones de personas. La diferencia en el impacto entre estos escenarios podría ser la diferencia entre mantener estos glaciares y los recursos que proporcionan a las comunidades de montaña, o perder la mayoría de la masa de hielo glaciar de Asia hacia fines del siglo.

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Los glaciares de alta montaña en Asia desempeñan un papel fundamental en el suministro de agua a unos 3.000 millones de personas

“Hay muchas personas que viven en cuencas cuyos ríos originarios están en las zonas de alta montaña de Asia, como el Indus, Ganges y Brahmaputra, Mekong y Yiang Setian. En estas cuencas, el agua se utiliza para el riego de tierras de cultivo, provisión de agua potable y para las presas hidroeléctricas”, explica Kraaijenbrink.

Aunque en algunas áreas la contribución del agua de fusión de los glaciares a los ríos es mayor que en otras, la parte occidental más seca de la región, como la cuenca del Indo, dependen más del flujo relativamente constante de agua de fusión de los glaciares. Otras partes, como la cuenca del Ganges, en el este de la India, se abastecen de agua de lluvia. “Cuanto más cerca se esté de las montañas, más importante es el agua de fusión de los glaciares para el flujo de los ríos”, concluye el científico.

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